La ciencia confirma que una mutación del coronavirus que surgió en España ha provocado la segunda ola en toda Europa

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Cada vez que un coronavirus SARS-CoV-2 se multiplica dentro de una célula humana, un complejo de proteínas actúa como una fotocopiadora, sacando copias y más copias del ARN, su material genético. De vez en cuando, estas «fotocopiadoras» cometen errores y cambian ligeramente la información genética: son las llamadas mutaciones. Normalmente, estas mutaciones son inocuas, pero a veces producen cambios que afectan a la capacidad del virus para replicarse o contagiar. En el caso del SARS-CoV-2, sabemos que sufre dos mutaciones cada mes y, por eso, los científicos hablan de variantes, que son poblaciones de virus que arrastran ciertas mutaciones.

Desde que comenzó la pandemia, los investigadores han estado secuenciando los genomas de las variantes del coronavirus para vigilar sus mutaciones y comprender cómo evoluciona la epidemia. Esta misma semana, un equipo de investigadores de la Universidad de Basilea y de la Universidad de Valencia, que forman parte del consorcio SeqCOVID-SPAIN, han identificado una nueva variante del SARS-CoV-2, de nombre 20A.EU1. Se originó en España en junio, en un evento de supercontagio entre temporeros de la región de Aragón, y en julio y agosto ya se había extendido por varios países europeos. Gracias a la apertura de fronteras y a la desescalada, hoy en día, esa variante 20A.EU1 es la más prevalente de Europa y de España, donde la prevalencia de esta variante es del 80%.

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Extendida por toda Europa

Desde julio, la variante 20A.EU1 viajó a Europa con la apertura de las fronteras y las medidas de desescalada, hasta afianzar su presencia a finales de julio y comienzos de agosto. Finalmente, ha llegado a 12 países europeos, así como Hong Kong y Nueva Zelanda. Mientras que las primeras introducciones probablemente se realizaron desde España, las posteriores probablemente dependen de otros países.

Actualmente, la variante 20A.EU1 constituye el 90% de las secuencias en Reino Unido, el 60% de las de Irlanda y entre el 30 y el 40% de las de Suiza y Holanda. También se ha identificado en Francia, Bélgica, Alemania, Italia, Letonia, Noruega y Suecia.

«Es importante resaltar que actualmente no hay evidencias de que la nueva variante se extendiera a causa de una mutación que incrementase su transmisión o su impacto clínico», ha subrayado en un comunicado Emma Hodcroft, primera autora del estudio e investigadora en la Universidad de Basilea. En cambio, los investigadores han sugerido que la expansión de 20A.EU1 está asociada al relajamiento de las restricciones de viaje y de distancia social que ocurrieron en verano.

Por este motivo, los autores han subrayado la importancia de evaluar cómo los controles en las fronteras y las restricciones de viaje impidieron la dispersión del coronavirus en verano, y el papel que tuvieron los viajes. «El cierre a largo plazo de las fronteras y las restricciones de viaje severas no son factibles o deseables», ha proseguido Hodcroft. «Pero por lo visto con la expansión de 20A.EU1, parece evidente que las medidas que se tomaron no fueron suficientes para evitar la transmisión y la introducción de variantes en verano (...). Identificar mejores formas de abrir sin arriesgarse a aumentar el número de casos es fundamental».

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Un brote en temporeros

Las muestras de virus recogidas en verano en la faringe de los infectados ha permitido a los investigadores secuenciar el genoma del coronavirus, para tratar de reconstruir la historia de la epidemia.

«Cuando rastreamos su origen, detectamos bastantes casos en Aragón y uno en Holanda, a finales de junio». Especialmente, detectaron esta variante en afectados por brotes entre temporeros de Huesca y de Lérida, pero también entre habitantes de la región. «Este es un mensaje importante: se ha fallado a la hora de proteger a poblaciones vulnerables, que tenían muy malas condiciones de trabajo y de vida; si lo hubiéramos hecho, habríamos evitado amplificar esta variante».

Según ha comentado, en primavera también ocurrieron acontecimientos similares, en los que una variante, ayudada por un evento de supercontagio, se hace prevalente en todo un país.

Próximamente, los investigadores trabajarán en averiguar si esta variante es más contagiosa o virulenta, por medio de experimentos, para tratar de entender si esto explica que ahora sea la dominante.

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